Gigante china del litio adquiere 24% de chilena SQM por USD 4.066 millones

Jueves 17 de Mayo de 2018 - Desde Santiago (AFP)

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La gigante china del litio Tianqi alcanzó un acuerdo para comprar el 24% de las acciones en manos de la canadiense Nutrien en la chilena SQM, que explota uno de los mayores depósitos de litio de mundo, anunciaron las empresas este jueves.

El acuerdo entre la canadiense Nutrien, que opera en el sector de los fertilizantes, y Tianqi Lithium supone un desembolso por parte de la empresa china de 4.066 millones de dólares y que financiará con fondos propios y créditos, según un comunicado.

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Nutrien mantiene todavía la propiedad del equivalente al 7% de la compañía chilena y que "planea vender en su momento".

El litio es un metal utilizado en la fabricación de baterías y en particular las de teléfonos y autos eléctricos. China es uno de los mayores mercados mundiales para ese tipo de vehículos.

"Estamos entusiasmados de ser parte del desarrollo presente y futuro de la industria del litio en Chile", afirmó la presidenta de Tianqi Lithium, Vivian Wu, en el comunicado.

Las compañías esperan concretar el acuerdo en el cuarto trimestre de este año. "Una vez materializada la transacción, Tianqi Lithium alcanzará una posición no controladora en SQM", asegura el comunicado de la empresa, que trata de disipar los temores surgidos en Chile sobre el poder que alcanzaría al interior de SQM, una de las joyas de la corona de la minería chilena.

La Sociedad Química y Minera de Chile (SQM) explota junto a la estadounidense Albemarle el depósito de litio más rico del mundo, el salar de Atacama, ubicado en el norte de Chile, por sus altas concentraciones de litio, bajo nivel de impurezas y explotación de subproductos como el potasio.

Apenas se confirmó el acuerdo, esperado desde hace meses, en la Bolsa de Santiago las acciones de SQM se mantenían estables (+0,02%).

"Es una noticia importante aunque largamente esperada. El interés de la empresa Tianqi por ingresar a SQM ha sido el más consistente respecto a otros interesados, superando una larga serie de episodios que generaron gran incertidumbre", dijo a la AFP el analista de la consultora Plusmining Juan Carlos Guajardo.

Nacida de la fusión entre Agrium y Potash Corp, Nutrien estaba obligada a vender el paquete accionario que poseía en SQM, siguiendo una imposición de reguladores de la libre competencia para aprobar su fusión.

- Futuro auspicioso para el litio -

La transacción tiene lugar en un momento especialmente relevante para el mercado mundial del litio. De la mano del esperado incremento en la venta de autos eléctricos y el desarrollo de baterías para artículos tecnológicos, el futuro se vislumbra más que auspicioso para este metal, especialmente para países como Chile, Argentina, Australia, sus principales actores mundiales.

Con un galopante desarrollo, especialmente a partir de 2014, se espera que la demanda mundial crezca al menos entre el 6% y 8% en la próxima década.

Con las mayores reservas mundiales ?equivalentes al 52% del total- Chile pelea junto a Australia el liderazgo del mercado mundial, con una producción que en ambos casos bordea el 40%. Argentina cubre actualmente el 15% de la oferta global. Bolivia, por su parte, también con grandes recursos, todavía no ha desarrollado la industria del litio.

Chile, Argentina y Bolivia son denominados el 'triángulo del litio' y albergarían el 54% del metal a nivel mundial, según la Comisión Chilena del Cobre.

Hacia 2021, Chile debería duplicar su producción a 147.000 toneladas desde las casi 77.000 que explotó en 2017, debido principalmente a la ampliación de las faenas en el salar de Atacama por parte de Albemarle y SQM, las dos únicas que explotan el metal en Chile, donde en 1979 fue declarado recurso "estratégico".

Cotizada en la Bolsa de Valores de Shenzhen, Tianqi Lithium es uno de los principales proveedores mundiales de productos de litio, con negocios que incluyen la explotación del recursos, su procesamiento y la comercialización de una diversa gama de productos de litio de alta calidad, incluyendo concentrados minerales.

La empresa tiene presencia en China y Australia, con clientes en Asia, Europa y Oceanía.



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