Desde Pekín (AFP)

De Mao a Marte, la "Larga Marcha" espacial de China

La aventura espacial china, iniciada hace más de 60 años por el presidente Mao Zedong, dio este jueves un nuevo paso adelante con el lanzamiento de su primera misión habitada a una estación espacial en construcción.

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El cohete Larga Marcha 2F despega desde el centro de lanzamiento espacial Jiuquan, en el noreste de China, el 17 de junio de 2021 - AFP/AFP
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La aventura espacial china, iniciada hace más de 60 años por el presidente Mao Zedong, dio este jueves un nuevo paso adelante con el lanzamiento de su primera misión habitada a una estación espacial en construcción.

China invierte miles de millones de dólares en su programa espacial, para intentar ponerse al nivel de Europa, Estados Unidos y Rusia.

Estas son las principales etapas de la conquista espacial china:

- El llamado de Mao -

En 1957, la Unión Soviética coloca en órbita terrestre el primer satélite fabricado por el hombre, Sputnik. El fundador de la República Popular China, Mao Zedong, lanza entonces un llamado a sus ciudadanos: "¡Nosotros también fabricaremos satélites!".

La primera etapa se concreta en 1970. China lanza su primer satélite, Dongfanghong-1 ("Oriente Rojo-1"), nombre de una canción a la gloria de Mao, cuya melodía será difundida durante varios días en el espacio.

El cohete que coloca el satélite en el espacio se llama "Larga Marcha", un nombre que recuerda el periplo del ejército rojo que permitió a Mao afirmarse como líder del Partido Comunista Chino.

- Primer hombre -

En 2003 el gigante asiático envía al primer chino al espacio, el astronauta Yang Liwei, que da la vuelta a la Tierra 14 veces en 21 horas.

Con este vuelo, China se convierte en el tercer país, luego de la Unión Soviética y Estados Unidos, en enviar por sus propios medios un ser humano al espacio. Desde entonces, lleva a cabo de manera regular misiones espaciales tripuladas.

- Módulos y conejo -

China fue excluida deliberadamente del programa de la Estación Espacial Internacional (ISS), que comenzó a funcionar en el año 2000 y asocia a estadounidenses, rusos, europeos, japoneses y canadienses. Por lo cual decide construir su propia estación.

Para lograrlo, lanza primero un pequeño modulo espacial, Tiangong-1 ("Palacio Celestial 1"), colocado en órbita en septiembre de 2011. Sirve para el entrenamiento de astronautas y para experimentos médicos.

Tiangong-1 deja de funcionar en marzo de 2016. El laboratorio era considerado como una etapa preliminar en la construcción de una estación espacial.

Otro hito importante tuvo lugar en 2013: el alunizaje del pequeño robot teledirigido "Conejo de Jade", encargado por ejemplo de tomar fotografías.

Primero tuvo problema técnicos, pero fue finalmente reactivado y exploró la superficie lunar durante 31 meses, mucho más tiempo que su vida útil esperada.

En 2016, China lanzó su segundo módulo espacial Tiangong-2. Los astronautas realizaron, entre otras maniobras, acoplamientos técnicos.

- Luna y GPS chino -

El programa espacial chino tuvo un fracaso en el verano de 2017 con el lanzamiento fallido de Larga Marcha 5, crucial porque permite propulsar los pesados cargamentos necesarios para algunas misiones.

Este contratiempo llevó a la postergación por tres años de la misión Chang'e 5, de exploración de la luna con un robot, que se llevó a cabo en noviembre y diciembre de 2020.

Chang'e 5 -Chang'e es la Diosa china de la Luna- logra su objetivo de traer a la Tierra muestras de la Luna, lo que no sucedía desde hacía 40 años.

China había logrado otro éxito en enero de 2019 con una primicia mundial: el alunizaje de un robot teledirigido (el "Conejo de Jade 2") en la cara oculta de la Luna.

El país lanzó en junio de 2020 el último satélite que completa su sistema de navegación Beidou (competidor del GPS estadounidense).

- Marte... y Júpiter -

En julio de 2020 China envió a Marte la sonda "Tianwen-1", que transportaba un robot con ruedas teledirigido llamado Zhurong, que llegó a la superficie de Marte en mayo.

Los científicos han mencionado el sueño de enviar a Marte astronautas en un horizonte lejano.

La semana pasada, el secretario general de la Agencia espacial china, Xu Honglian, mencionó incluso una misión a Júpiter hacia 2030.

Estación espacial

La construcción de la primera Estación Espacial China (CSS) comenzó en abril, con la puesta en órbita de su módulo central.

Tres astronautas se acoplaron a ella este jueves y realizarán una misión de tres meses, un récord de permanencia en el espacio.

Para terminar de ensamblar la estación, llamada Tiangong, "palacio celestial", en chino, se necesitarán varias misiones para transportar material.

Una vez completado, se espera que permanezca en órbita, a entre 400 y 450 kilómetros de la superficie terrestre unos 10 años. En principio, China no planea usar su estación espacial para la cooperación internacional, como sí ocurre en la ISS), pero las autoridades se dijeron abiertas a colaborar con otros países.

El coste de esta estación espacial no se ha comunicado oficialmente.





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